Efectos en la salud por derrame Río Sonora

Foto: @javierivanduron

Foto: @javierivanduron

Me parece oportuno retomar este post del Centro de Investigación y Estudios Avanzados, sobre los efectos a largo plazo en la salud de los habitantes en la zona del río contaminado por el derrame de metales pesados de la mina Buena Vista del Cobre, propiedad de Grupo México. El artículo origina lo puede encontrar aquí.

“El 6 de agosto, alrededor de 40,000 metros cúbicos de ácido sulfúrico de la mina Buenavista que pertenece al Grupo México, uno de los más importantes de América Latina, se salieron de su cauce y contaminaron al río Bacanuchi, afluente del río Sonora, cuya longitud es de unos 420 kilómetros.

El accidente ocurrió cuando el ácido sulfúrico usado en el proceso para obtener el cobre en esta mina a cielo abierto alcanzó una pequeña represa en construcción y la rebasó debido a las intensas lluvias de los últimos días, explicó la minera.

Sin embargo, el derrame no fue notificado a ninguna autoridad por parte del grupo minero responsable. Fue hasta que los pobladores se quejaron del color naranja del río cuando se notificó del accidente minero.

Para entender cuáles son las implicaciones medioambientales y a la salud de este desastre hablamos con el ingeniero metalúrgico Alejandro Uribe Salas, doctor del Centro de Investigación y de Estudios Avanzados (Cinvestav) Unidad Saltillo.

¿Qué es y para qué sirve el ácido sulfúrico?

También llamado aceite de vitriolo, o sulfato de hidrógeno, es un químico denso, líquido, incoloro, aceitoso y corrosivo. Por esta característica ácida es uno de los químicos más utilizados por la industria minera por su bajo costo y dado que es muy fuerte, es decir, cuando se disuelve en agua, libera prácticamente todos sus protones y acidifica la solución de una manera muy rápida y efectiva.
En la minería se usa para disolver los óxidos e hidróxidos metálicos de un mineral. Una vez que los minerales están en la solución se pueden recuperar de forma metálica mediante la electrólisis o cementación con hierro.

¿El ácido sulfúrico es un desecho de la minería?

El también especialista en metalurgia extractiva y el procesamiento de minerales explica que en realidad el ácido sulfúrico es un químico que nunca se desecha, ya que no hay necesidad de tirarlo y poner uno nuevo, sino que se reutiliza en un proceso que debería ser cerrado.

Se usa, se consume y se renueva con tratamientos internos que forman parte del lazo del proceso. Las empresas no descargan afluentes tienen circuitos cerrados. Se reemplea y se retiran especies químicas que se quieren o interfieren con el proceso, la disminución que hubo del volumen por evaporación se renueva con agua nueva y estos afluentes recirculan en el proceso, en general, las empresas no tienen estas descargas”, comentó el doctor Alejandro Uribe Salas.

¿Cuáles son las principales afectaciones al ambiente?

Como se informó el color de los ríos Sonora y Bacanuchi se tornó naranja como reacción al ácido sulfúrico que disminuyó el PH con lo que acabó con la vida acuático, incluyendo peces, plantas o algas.

Alejandro Uribe explicó que la acidez puede controlarse de manera relativamente simple, agregando cal, es una acción obvia que ya realizó la mina Buenavista que pertenece al Grupo México. La mina de cobre proporcionó unas 100 toneladas de cal para vertirlas sobre el río y neutralizar así la acidez de la sustancia, según comentó una fuente del gobierno regional. Pero ambientalistas de la región han adelantado que si bien los niveles de PH han vuelto a la normalidad, lo riesgos para la salud continuarán siendo altos por la alteración de los metales del agua alterados con el accidente.

Sin embargo, este proceso de neutralización no es suficiente.

Con el vertido de cal se produciría yeso que no es dañino y se depositará en las paredes del cauce de los ríos, pero el principal problema es que este ácido sulfúrico contenía altas concentraciones de metales pesadas, dada su acidez ese es el mayor problema. El contenido de metales pesados en solución, en una operación minera puede contener cobre, plomo, hierro, zinc, por pensar en los metales más comunes. Si se presenta cadmio y mercurio, el daño se incrementa”, dijo el investigador mexicano.

¿Se puede hablar de un plan de remediación total?

Para Uribe Salas el único método que podría asegurar la inocuidad de los ríos sería remover todos los sólidos que se generen debido a esta neutralización y que contendrán a los metales pesados peligrosos. En un segundo paso bastante más complicado, habría que recuperar los sólidos que se forman en los cauces de los ríos y para recuperarlos se tendría que sedimentar y separar del agua neutralizada.

El gran problema es que toda el agua se tendría que meter en una pileta o construir represas para sedimentar los metales pesados, retirarlos y que el agua limpia regrese al cauce. De no hacerlo, eventualmente al neutralizar se precipitan sólidos, oxidos, hidróxidos de todos los metales presentes, y éstos pueden regresar al agua y redisolverse”, explicó.

¿Cuál es el riesgo futuro del derrame de ácido sulfúrico?

Si por alguna razón quedan metales pesados en los sólidos de los ríos irán apareciendo en el agua con relativa lentitud pero permanecerán en las aguas por bastante tiempo, cuando el agua ya no sea ácida podrá haber en ella concentraciones de metales pesados que, si bien no estuvieran por derriba de la norma correspondiente, serán ingeridos sistemáticamente por los organismos –peces, plantas, animales y personas– y se acumularán en sangre, tejidos y órganos de modo que a la larga pueden causar un problema en el organismo que los ha acumulado.

¿Qué metales se han encontrado en los ríos?

El Laboratorio de Calidad de Agua informó que se encontraron estos metales en muestras del Río Sonora, aunque no precisó en qué lugares se realizaron ni si fue a nivel superficial o con sedimentos del río:

Fierro .3 (mg/L) la norma, hasta 14 (mg/L) presentó el Río Sonora

¿Quién vigilará la inocuidad del agua de los ríos?

Desde que fue notificado el derrame, la Conagua activó los protocolos de emergencia establecidos, por lo cual –entre otras acciones-, definió la restricción al uso del agua a 500 metros a los costados del lecho del río.

Además, tomó 56 muestras de agua en diferentes puntos, de los cuales cuenta ya con 40 resultados, mismos que fueron elaborados por la Entidad Mexicana de Acreditación (EMA), el único laboratorio privado certificado internacionalmente en la material, según informó la dependencia en un comunicado.

Pero, será la propia mina Buena Vista del Cobre S.A. de C.V., responsable del derrame, la que continuará midiendo la calidad del agua de este cuerpo, durante por lo menos cinco años para estar seguros a largo plazo de la calidad del líquido en esta zona. Algo criticado por ambientalistas y pobladores.

¿Por qué no lo sigue haciendo la Conagua?

Es ilógico”, dijo a la AFP Rafael Chávez, integrante de Súmate a Cananea, conformada por extrabajadores de la mina y residentes de esta localidad de 32,000 habitantes. Chávez cree que, en caso de registrarse alguna afectación futura, “sería la empresa muy tonta para decir: ‘sí estoy contaminando’. Nunca va a dictaminar que es causa de lo que hizo”.